Arsenal Dream Team: Pat Jennings

Especial Arsenal vs Barcelona Cuando ‘Big Pat’ llegó al Arsenal procedente del eterno rival londinense, el Tottenham, y superados los 30, pocos podían imaginar que su carrera se prolongaría durante ocho temporadas más y pasaría a tener un lugar privilegiado en la historia ‘Gunner’.

Atípico caso el de Pat Jennings, que firmó por el Arsenal procedente del eterno rival y superada la treintena ante el escepticismo de unos y el disgusto de otros, pero que acabó convirtiéndose en el mejor portero de la historia ‘Gunner’ y uno de los más grandes de todo el fútbol británico. Nacido en Newry, Irlanda del Norte, llegó al Highbury en 1977 con 32 años y por 40.000 libras, después de haber defendido la portería del Tottenham durante 13 años en los que ganó una FA Cup (1967), dos Copas de la Liga (1971 y 73) y una Copa de la UEFA (1979).

Traspasado por Keith Burkinshaw, técnico de los  ‘Spurs’ que vislumbraba cercano el fin de la carrera del guardamenta, Jennings prolongó su estancia en el Arsenal durante ocho temporadas en las que sumó 327 partidos. Sereno y seguro, forjó su leyenda gracias a su inteligencia y colocación y no por unas intervenciones espectaculares. Además fue uno de los más grandes en el uno contra uno. Su único título con los ‘Gunners’ se remonta a la Cup de 1979 en la que los londinenses se impusieron al Manchester United 3-2. Doce meses más tarde caían ante el Valencia en la tanda de penaltis de la final de la Recopa.

Algunos años antes, en 1971, ‘Big Pat’ quedó involuntariamente vinculado a la historia del Arsenal al ser el guardameta que encajó el gol de Ray Kennedy en White Hart Lane que devolvió el título de Liga a los ‘Gunners’ 18 años después y que supuso, también, el primer paso hacia el doblete. Cinco días más tarde, el equipo dirigido por Bertie Mee levantaba la Cup en Wembley tras derrotar al Liverpool de Bill Shankly (1-2).

Tras el traspaso de Jennings ningún otro jugador volvió a cruzar el norte de Londres desde White Hart Lane  en dirección a Highbury hasta el célebre traspaso de Sol Campbell en 2001. Sólo seis jugadores más han seguido el mismo camino a lo largo de la historia. George Hunt en 1937, Freddie Fox (1949), Vic Groves (1953), Jimmy Robertson (1968), y Steve Watford y Willie Young en 1977, y cinco más lo han hecho a la inversa: Jimmy Brain (1931), Laurie Brown (1964), David Jenkis (1968), Rohan Ricketts (2002) y David Bentley en 2006.

Jennings debutó profesionalmente con el Watford (1963-64), antes de ser traspasado al Tottenham un año más tarde. Defendió la camiseta de Irlanda del Norte en 119 ocasiones, entre ellas la célebre victoria (0-1) ante la anfitriona España en el Mundial de 1982. Durante su dilatada carrera profesional jugó más de 1000 partidos e incluso logró marcar un gol en la Charity Shield de 1967. Todavía con el Tottenham, marcó uno de aquellos tantos antológicos, no sólo por ser obra de un portero, sino por lo excéntrico, esperpéntico y poco habitual. Un potente saque de portería se envenenó tras el bote y superó al portero del Manchester United, Alex Stepney. Era el segundo gol de los ‘Spurs’ en un partido que finalizaría 3-3 y con el título compartido.

Jennings dejó el fútbol tras el Mundial de México de 1986, el día de su 41 cumpleaños.

El gol de Pat Jennings en la Charity Shield de 1967:

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