Arsenal Dream Team: Patrick Vieira

Especial Arsenal vs Barcelona: Corazón ‘Gunner’ durante casi una década, el francés llegó a Londres a finales de 1996 tras una frustrante aventura en el Milan y se convirtió en el eje vertebrador del equipo de Arsène Wenger. Símbolo de los nuevos tiempos en Highbury, Vieira heredó en brazalete de capitán de la mano de Tony Adams.

Bienvenidos al Siglo XXI. Patrick Vieira fue uno de los primeros exponentes del paradigma del centrocampista moderno. Un jugador total, capaz de dominar en centro del campo en la parcela defensiva por su poderío físico, pero avezado a ser el primer atacante por sus condiciones técnicas y visión de juego. Pero además, el francés también es el distintivo de los nuevos tiempos en Highbury por una integración e identificación con el club que lo llevó a la capitanía en 2002.

Patrick Vieira, nacido en Dakar, capital de Senegal, el 23 de junio de 1976, llegó al Arsenal en septiembre de 1996 después de una frustrante aventura en el Milan. Había destacado  en el Cannes siendo prácticamente un adolescente,  pero nunca gozó de las oportunidades necesarias en Italia donde sólo jugó dos partidos que su equipo perdió. El galo fue una de las primeras apuestas personales de Arsène Wenger, que pagó por él 3,5 millones de libras. Lo que viene después es de sobras conocido: 406 partidos con el Arsenal, 33 goles, tres títulos de la Premier (1998, 2002 y 2004), cuatro Cups (1998, 2002, 2003 y 2005) y cuatro Community Shields (1998, 99, 2002 y 2004).

Vieira fue creciendo poco a poco, año tras año, desde su llegada a Londres. Sus aptitudes físicas le permitieron una rápida adaptación al fútbol inglés y junto a cu compatriota Emmanuel Petit, que llegó a Londres un año más tarde, formó la pareja de centrocampistas que guió al equipo al Doblete de 1998. La ascendencia de ambos en el juego y en el resto de sus compañeros la aprovecharon también los seleccionadores franceses,  Aimé Jacquet y Rogere Lemere, en las conquistas del Mundial de 1998 y la Eurocopa 2000, respectivamente.

Tras el Double del Arsenal en 2002, la importancia de Vieira en el equipo quedó patente al heredar el brazalete de capitán del gran Tony Adams. Un francés ejerciendo de líder de los de Highbury evidenció el compromiso de un grupo prácticamente integrado por jugadores foráneos -el Arsenal ha llegado a jugar partidos sin ningún inglés en su equipo, un hecho que protagonizó el Chelsea por primera vez el 26 de diciembre de 1999-, que nunca perdió la aceptación por parte de la afición.

Con Vieira en la capitanía, los ‘Gunners’ alcanzaron otro histórico Doblete en 2004 en el que, además, acabaron la Premier invictos. Su ausencia por lesión durante varios tramos de la temporada anterior, fue clave para que los londinenses no lograran el título de 2003, que ganó el Manchester United, y encadenaran tres Ligas consecutivas. Lucir el brazalete también sirvió al galo para asentar la cabeza y dejar atrás algunos actos de indisciplina protagonizados en años anteriores. Célebres son sus enfrentamientos particulares con otra leyenda del fútbol inglés de sangre caliente, el capitán del United Roy Keane, con el que mantuvo una ferviente rivalidad.

La última aportación de Patrick Vieira al Arsenal fue el tanto decisivo en la tanda de penaltis de la final de la  FA Cup, disputada el 1 de mayo en el Millennium de Cardiff, en la que Arsenal y Manchester United empataron 0-0. Dos meses después era traspasado a la Juventus por 18 millones de libras, donde conquistaría el título de la Serie A revocado por el escándalo de las designaciones arbitrales. Con la Vecchia Signora condenada a la Serie B, el francés fichó por el Inter de Milán con el que jugó hasta el pasado mes de enero en el que firmó por el Manchester City.

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