Arsenal Dream Team: Cliff Bastin

Especial Arsenal vs Barcelona: Una apuesta personal de Herbert Champman que llegó al equipo casi por casualidad y se convirtió en uno de los talentos más precoces de su generación. Sólo la II Guerra Mundial pudo frenar una carrera vertiginosa cuando tenía sólo 27 años.

Si Frank Lampard destaca en la actualidad por unos registros goleadores más propios de un delantero que de un centrocampista, qué decir de Cliff Bastin (Devon, 14-3-1912), una de las primeras estrellas precoces del fútbol inglés, que estableció unas marcas inalcanzables para un jugador que vive varios metros alejado del área rival. Su legado en los ‘Gunners’ fueron cinco Ligas y dos Cups con 396 partidos y 178 goles en su casillero particular entre 1929 y 1946. Da miedo, lástima y rabia pensar hasta dónde habría podido llegar si la II Guerra Mundial no hubiera truncado su carrera a los 27 años, casi en su momento álgido.

Caprichos del destino y de la historia, Bastin llegó al Arsenal por casualidad. Herbert Chapman fue a Watford para observar a un extremo del Exeter City llamado Tommy Barnett, pero acabó contratando al joven jugador que corría por la otra banda. Con sólo 17 partidos en el equipo de su ciudad natal, el centrocampista llegaba a Highbury al finalizar la temporada 1928-29. Debutó con el Arsenal el 5 de octubre de ese mimo año ante el Everton y finalizó su primera campaña con jugó 21 partidos y el primer título: la Cup de 1930. Bastin hizo historia la temporada siguiente al conquistar la primera Liga y debutar con Inglaterra (con la que sumaría 21 partidos y 12 goles) y convertirse, con 19 años, en el jugador más joven en ganar la First Division, la Cup y jugar con la selección.

Junto a Alex James (1927-1937), su compañero en la izquierda, formó la pareja por la que pasaba todo el fútbol ofensivo del equipo y su acierto ante la portería rival fue fundamental en los títulos de 1933 y 1934. La llegada de Ted Drake en marzo de 1934, le obligó a replantearse su rol y convertirse en un asistente más que en un goleador, para guiar al equipo a la tercera Liga consecutiva. Algo que no se había logrado hasta entonces y que sólo han repetido Liverpool (1982, 83 y 84) y Manchester United (1999, 2000 y 2001 y 2007, 2008 y 2009).

Con James ausente durante gran parte de la temporada por lesión, Bastin volvió a destacar como goleador la temporada 35-36, en la que logró 17 goles, pero no pudo guiar al Arsenal al cuarto título consecutivo (algo que nadie ha logrado en Inglaterra) que cayo en manos del Sunderland. A falta de la First Division, los ‘Gunners’ alzaron la FA Cup y no volvieron a conquistar la Liga hasta dos temporadas después, de nuevo con un Bastin determinante con 17 goles más.

La II Guerra Mundial frenó su carrera cuando sólo tenía 27 años y se encontraba posiblemente en el mejor momento de su carrera. Tras la reanudación de las competiciones la temporada 1946-47 jugó algunos partidos más con el Arsenal, pero muy mermado físicamente decidió dejar el fútbol ese mismo años.

Cliff Bastin fue uno de los siete jugadores ‘Gunners’ que participaron en  “La Batalla de Highbury” contra Italia en 1934. Años más tarde, en 1941, la propaganda fascista transalpina, a través de Radio Roma, aseguró que el jugador había sido capturado como prisionero de guerra en la Batalla de Creta. Las autoridades del régimen obviaron el pequeño detalle que Bastin tenía problemas agudos de audición y no había sido considerado apto para ejercer sus obligaciones militares.

Bastin, con 178 goles, fue el máximo goleador de la historia del Arsenal hasta que Ian Wright superó su marca en 1997. Actualmente sigue tercero en la clasificación general por detrás de Thierry Henry (226) y el propio Wright (185), pero continúa en segundo por lo que a la competición de liga se refiere, con 150 -por detrás del galo (164) -, y sigue en lo más alto de los artilleros ‘Gunners’ en la FA Cup, con 26 tantos. Además, sus 33 goles en la temporada 1932-33 siguen siendo todavía una cifra inalcanzable para un jugador de su demarcación.

Cliff Bastin murió el 4 de diciembre de 1991.

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