De Portsmouth a Hamburgo

Final Europa League 2010: El once de mayo de 2008, un gol de Danny Murphy en Fratton Park salvó al Fulham del descenso en la última jornada. Veinticuatro meses después los ‘Cottagers’ están en la final de la Europa League

Roy Hodgson ha transformado al Fulham en dos temporadas y media. Desde aquella soleada tarde en Portsmouth en la que Danny Murphy (67′) cabeceó a la red una falta sacada por Jimmy Bullard, hasta la final del miércoles en Hamburgo habrán transcurrido sólo dos años y un día, en los que los ‘Cottagers’ han pasado de protagonizar una de las carreras hacia la permanencia más célebres en la historia de la Premier League hasta soñar el alzar el primer título de su historia.

Lawrie Sanchez, que en el mes de abril había tomado las riendas del equipo en sustitución del galés, ex de la Real Sociedad, Chis Coleman, empezó la temporada 2007-08 en el banquillo. Durante el verano, había invertido más de 26 millones de libras en quince contrataciones entre las que destacaron Diomansy Kamara (West Bromwich), Stephen Davis y Aaron Hughes (Aston Villa), Paul Konchesky (West Ham) o David Healy (Leeds). El que fuera ex jugador del Reading, y especialmente del Wimbledon, fue cesado el 21 de diciembre después de sumar sólo dos victorias y siete empates en 17 jornadas.

Ray Lewington, entrenador del equipo, y Billy McKinlay, técnico del los reservas, se hicieron cargo del equipo en el empate 1-1 ante el Wigan y la derrota 5-1 en White Hart Lane, antes de la llegada de Hodgson el 27 de diciembre. El nuevo manager, desvinculado de la selección de Finlandia desde noviembre,  se trajo consigo a Brade Hangeland, uno de los defensas más valorados del fútbol inglés a día de hoy, y otros cinco refuerzos entre los que destaca Jari Litmanen, que después de ser invitado por el ex técnico de la selección finlandesa a un trial de 10 días firmó contrato hasta final de temporada aunque nunca llegó a debutar con el primer equipo.

Los inicios de Hodgson en el banquillo no fueron muy alentadores tras sumar sólo 13 puntos en nueve partidos. El descenso al Championship se presumía ineludible, pero los londinenses protagonizaron una espectacular recta final de la temporada con cuatro victorias en las últimas cinco jornadas, para un total de sólo ocho triunfos en toda la campaña, que le permitieron salvarse en decimoséptima posición con 36 puntos, los mismos que el Reading, pero con una diferencia goleadora de -22 por -36 de los ‘Royals’.

La gesta comenzó, precisamente, con una victoria por 0-2 en el Madjeski Stadium con goles de Brian McBride y Erik Nevland. Siete días más tarde el Fulham caía en Craven Cottage por el mismo marcador ante el Liverpool y estaba obligado a ganar los tres últimos partidos. Y lo hizo. En primero en el City of Manchester Stadium en el que levantó un 2-0 con un tanto final de Diomansy Kamará en el minuto 92. El propio delantero senagales había acortado distancias (70’) y Danny Murphy empatar en el 79’. En otro duelo directo por la permanencia en la penúltima jornada, los ‘Cottagers’ recibían al Birmingham City -que acabó perdiendo la categoría un punto por debajo- y se llevaron la victoria (2-0) gracias, de nuevo, a McBride y Nevland.

En la última jornada llegaría “el gol más importante de mi carrera”, como lo definió el ex del Liverpool, Charlton y Tottenham, ya que a pesar que los dos rivales directos Birmingham y Reading vencieron a Blackburn (4-1) y Derby County (4-0), respectivamente, fueron los jugadores y aficionados del Fulham desplazados a Portsmouth los que celebraron la salvación en Fratton Park.

La pasada campaña, Roy Hodgson condujo al equipo a la séptima plaza, la mejor clasificación de su historia, y le abrió las puertas de Europa por segunda vez,  tras la victoria en la Copa Intertoto y posterior participación en la Copa de la UEFA de la temporada 2002/03, en la que el equipo cayó en tercera ronda. En verano llegaron a Craven Cottage algunos de los nombres que han sido claves para conducir el equipo hasta  Hamburgo. El guardameta  Mark Schwarzer (Middlesbrough), Zoltan Gera (West Bromwich), Bobby Zamora y John Paintsil (West Ham), Andrew Johnson (Everton) o Dickson Etuhu (Sunderland).

Con la mente puesta en la final de la Europa League desde hace varias semanas, el Fulham ha acabado la presente campaña en una cómoda duodécima posición, dieciséis puntos por encima del descenso. Hodgson acertó de nuevo en verano al rescatar a Damien Duff del ostracismo del Championship en el que estaba sometido en el Newcastle, y con la contratación del hermano del ex del Liverpool John Arne Riise, Bjorn Helge Riise, Jonathan Greening (West Brom) y Stephen Kelly (Birmingham CIty), entre otros. Durante el mercado invernal, también recalaron el Craven Cottage la joven promesa italiana de la Roma, Stefano Okaka, y el lateral internaciona inglés del Aston Villa, Nicky Shorey.

Con su experiencia, Roy Hodgson ha dotado al Fulham de criterio que le mancó en el resto de temporadas anteriores bajo el mandato del mecenas Mohamed Al Fayed. Sus ideas, típicamente inglesas pese a la corta trayectoria en su fútbol natal, han dotado al equipo de una fuerza que no lo hace sufrir en la Premier. El esfuerzo y sacrificio colectivos y un arsenal ofensivo focalizado en las bandas, permite al equipo salir siempre con velocidad por los flancos y sorprender tras la pérdida de balón del rival. Si toca construir, el recurso es fácil. Balones largos a Zamora. Bobby está acostumbrado a pelear contra el mundo. Los baja. Los aguanta a sus compañeros de segunda línea. Asiste a su pareja atacante (si la tiene). Y este año, además, marca. Veremos si el trabajo bien hecho tiene recompensa el miércoles.

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