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Mark Albrighton celebra el gol 20.000 en la historia de la Premier // AP

El pasado miércoles, en la derrota 1-2 ante el Arsenal, el centrocampista del Aston Villa, Mark Albrighton, inscribió su nombre para la posteridad de la historia de la Premier League al anotar el gol 20.000 desde la  creación de la competición.

Brian Dean tuvo el honor de anotar el primer gol en la nueva era de la liga inglesa el 15 de agosto de 1992, a los cinco minutos del partido en que su equipo, el Sheffield United, se impuso al Manchester United 2-1.

Casi una década después, en 2001, Les Ferdinand, entonces en el Tottenham, fue el autor del gol 10.000 ante el Fulham.

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El seleccionador galés, de 42 años, fue hallado muerto en su domicilio la mañana de ayer

La triste y trágica muerte de Gary Speed ha conmocionado el mundo del fútbol y especialmente, como es lógico, la Gran Bretaña. Desde que ayer, poco antes del mediodía, se hiciera público que la policía había encontrado al actual seleccionador galés, de 42, años, muerto en su domicilio, no han cesado las muestras de condolencia y los homenajes de figuras relacionadas con el fútbol o de aficionados de todos los colores. “Gentleman”,  “gran jugador” o “gran persona” son algunos de los calificativos más repetidos, e los seguidores de todo el mundo pueden dejar sus comentarios en la cuenta de Twitter @RIPGarySpeed.

Pese a que la policía encontró el cuerpo de Gary Speed en su domicilio de Chester, al noreste de Inglaterra, a primera hora de la mañana y con evidentes indicios de suicidio, la noticia vio la luz poco antes del inicio del partido de Premier entre el Swansea, único representante galés en la máxima categoría, recibiera al Aston Villa. La convulsión por lo inesperado de los hechos era patente en los ánimos del Liberty Stadium en el que se reunían hasta cuatro habituales en sus convocatorias -tres jugadores de los “Swans”, Ashley Williams, Neil Taylor, Joe Allen, y James Collins, del Villa- y el que fuera compañero durante varias temporadas en el Newcastle, Shay Given. El portero irlandés fue protagonista involuntario de una de las imágenes de la jornada, roto entre lágrimas durante el  calentamiento y tras el emotivo minuto de silencio guardado antes del inicio del partido.  La trágica pérdida de Speed se suma a otros tristes casos que también conmocionaron al mundo del fútbol, como el del portero alemán Robert Enke, internacional en el momento de quitarse la vida, o el de Babak Rafati, el colegiado germano que recientemente intentó quitarse la vida antes de dirigir el Colonia-Mainz.

La muerte de Gary Speed, casado y padre de dos hijos, ha provocado, si cabe, un shock todavía mayor al tratarse de un jugador muy respetado y con una dilatada carrera sobre el terreno de juego y un prometedor futuro en los banquillos. Menos de un año atrás fue nombrado seleccionador de Gales y tenía ante sí el reto de dirigir a un joven y apasionante combinado, con Gareth Bale, Aaron Ramey, el portero del “Wolves” Wayne Hennessey, Jack Collison (West Ham) o Joe Ledley (Celtic), al que solo dirigió diez partidos.

Gary Speed, seleccionador de Gales

“Me dieron la trágica noticia de esta mañana. Decir que estoy devastado es un eufemismo”, aseguró el joven capitán de Gales, Aaron Ramsey, a través de Twitter (@aaronramsey). Poco a poco se sucedieron las muestra de dolor, sorpresa, resignación y hasta rabia. Especialmente emotiva fue la del actual técnico del Leeds United, Simon Grayson, con el que Speed compartió muchos momentos en sus primeros años como futbolista: “Firmamos el mismo día por el Leeds y jugamos juntos con el segundo equipo y los reservas”.

La gran leyenda del fútbol galés, Ryan Giggs, compañero durante 13 años en el equipo nacional, manifestó sentirse “devastado”, mientras que el que fuera compañero en el Newcastle, Alan Shearer, señaló que Speed “era una persona magnífica, divertida, brillante, y un maravilloso hombre de familia”. “Me siento orgulloso de haber sido su amigo y le echaremos terriblemente de menos”, añadió.

El responsable de su fichaje por los “Magpies” en 1998, procedente del Everton, y Kenny Dalglish, recordó a su desaparecido ex pupilco como “un futbolista fantástico”. El actual técnico del Liverpool remarcó que “lo más importante es que se trataba de un gran hombre y habrá un montón de gente muy triste por lo que ha sucedido”.

Gary tenía mucho talento y el talento que se convirtió en su trabajo. Los futbolistas están sujetos a todo tipo de estrés y las tensiones de las cosas que suceden en la vida”, manifestó Howard Wilkinson, manager del Leeds campeón en de liga en 1992. Fue, precisamente, en el Leeds con quien firmó su primer contrato profesional en  1988, y con quien debutó en el primer equipo con 19 años. Campeón de la Second Division en 1990, con los de Yorshire sumó 312 partidos antes de firmar por el Everton en 1996, a cambio de 3,5 millones de libras. Gary Speed fue miembro del último gran Leeds, que devolvió el título de la liga a Elland Road, 19 años después, la temporada 1991-92, la última de la antigua First Division antes de la creación de la Premier League. El equipo de Wilkinson, que contaba con jugadores de la talla de Eric Cantona, Gary McAllister, Gordon Strachan, Mel Sterland o Ron Wallace, emuló parte de los éxitos del gran conjunto de Don Revie en los años 70. Una auténtica exaltación de la edad de oro del fútbol británico con futbolistas como los escoceses Billy Bremner, Eddie y Frank Gray, Peter Lorimer y Joe Jordan, ingleses como Paul Madeley, Trevor Cherry, Alan Clarke y Jackie Charlton, galeses como Cliff Jones y Terry Yorath, irlandeses como Johnny Giles.

Gary Speed, campeón de la First Division con el Leeds en 1992

Tras dos temporadas en el Everton firmó por el Newcastle de Dalglish en el que permaneció seis temporadas, antes de empezar su última experiencia al máximo nivel con el Bolton. En el Reebok Stadium fue en el primer jugador en alcanzar los 500 partidos en la Premier League, en 2006 y un año después se convertiría en el único capaz de marcar en todas las ediciones de la refundada primera división inglesa (superado actualmente por Ryan Giggs). A día de hoy sigue siendo el tercer futbolista con más apariciones en la Premier (535), tras David James (573) y el propio Giggs (576).

Su última etapa como futbolista la disfrutó en el Sheffield United en el que jugó cedido en 2007 antes de fichar de forma permanente en 2008. Retirado en mayo de 2010, pasó a ser miembro del staff técnico del equipo de Bramall Lane y se hizo cargo del equipo en agosto, tras la marcha de Kevin Blackwell, hasta que fue nombrado seleccionador galés el pasado mes de diciembre.

Además de proclamarse campeón de la First Division con el Leeds, Speed conquistó la Charity Shield de 1992. La suerte le fue adversa en la final de la Copa de la Liga perdida con los de Yorkshire en 1996 ante el Aston Villa (3-0). Tampoco pudo conquistar la FA Cup al perder dos finales con la camiseta del Newcastle, en 1998 y 1999, ambas por 2-0, ante Arsenal y Manchester United, respectivamente. Con el Bolton también quedó a las puertas del éxitos y cayó derrotado en la final de la Copa de la Liga de 2004 ante el Middlesbrough (1-2).

A nivel internacional, Speed decidió dejar la selección de Gales en 2004, coincidiendo con el último partido de Mark Hughes al frente del equipo. Con 85 apariciones, es segundo en el ranking histórico de internacionalidades con el combinado galés tras el célebre ex portero del Everton, Neville Southall.

Descanse en paz. Gary Speed, 1969-2011.

El conjunto londinense vuelve a la máxima categoría del fútbol inglés 15 años después

Los goles de Abel Taarabt (77′) y Tommy Smith (93′) en Watford (0-2) sirvireon al Queens Park Rangers para recuperar su condición de equipo de Premier League 15 años después. El QPR suma ocho puntos más que el Norwich que el lunes visita al Portsmouth.

También en el Championship, por contra, el Scunthorpe, que cayó 5-1 en el campo del Nottingham Forest, y el Sheffield United, que empató en casa ante el Barnsley (2-2), certificaron su descenso y se unieron al Preston North End que ya perdió la categoría el pasado fin de semana.


Los ‘Clarets’ lograron la tercera plaza de ascenso tras derrotar al Sheffield United 1-0 en la final del Playoff

33 años después, el Burnley FC vuelve a la máxima categoría del fútbol inglés después de derrotar al Sheffield United 1-0 en la final del Playoff disputada en Wembley. Un gran gol de Wade Elliott desde fuera del área valió a los que dirige Owen Coyle que se convierten en el 43º equipo en participar en la Premier League desde su creación en la temporada 1992/93.

El Burnley celebra el ascenso logrado en Wembley

Los ‘Clarets’, que finalizaron la temporada regular del Championship en quinta posición, han sido uno de los grandes animadores de la temporada en los torneos coperos. Alcanzaron las semifinales de la Carling Cup en las que pusieron al Tottenham contra las cuerdas y tas convertirse en el primer club de una categoría inferior en dejar fuera de la competición al Arsenal desde la llegada de Arsene Wenger. En los cuartos de final FA Cup los ‘Gunners’ se tomaron la revancha y vencieron por un claro 3-0.

El Burnley, fundado en 1882, cuenta en su palmarés con dos títulos de liga logrados en 1921 y 1960, además de una FA Cup (1914) y una Community Shield (1973) y su camiseta ha sido defendida por ilustres jugadores de la talla de Andy Cole, Paul Gascoigne, Lee Dixon, Chris Waddle e Ian Wright, entre otros.

BRIAN DEANE, DEL SHEFFIELD UNITED, ANOTÓ EL PRIMER GOL DE LA HISTORIA DE LA PREMIER LEAGUE

A los cinco minutos del partido que enfrentó a su equipo al Manchester United, en Bramall Lane, el 15 de agosto de 1992. Deane volvió a marcar en el minuto 50, y de penalty, para dar la victoria a su equipo que acabaría imponiéndose por 2-1.

Una comisión de arbitraje independiente de la FA falló a favor del Sheffield United en el contencioso que mantenía con el West Ham United por su descenso en la temporada 2006-07. Esa campaña, los ‘hammers’ salvaron la categoría en la última campaña gracias a la victoria en Old Trafford (0-1) ante el Manchester United con un gol de Carlos Tévez en la última jornada del campeonato.

Tras ese resultado, los ‘blades’ se vieron relegados al Championship pero no dudaron en presentar una reclamación cuando salió a la luz que el conjunto londinense tenía contratados al ‘Apache’ y a Javier Mascherano a través de una tercera persona, la empresa Media Sports International, propietaria de los derechos de los jugadores.

En un primer momento, el Sheffield United reclamó su readmisión en la máxima categoría del fútbol inglés, algo que no le ha sido concedido, aunque ahora desde el club se califica como un “éxito” la compensación que recibirá por parte del West Ham. Según algunos periódicos británicos la cifra definitiva de dicha compensación puede moverse entre los 30 y los 50 millones de libras.